Une nouvelle pandémie de grippe n’est-elle que trois mutations?

« Il suffit de trois mutations pour faire de la grippe aviaire une souche pandémique potentielle qui pourrait tuer des millions », titre alarmant le Mail Online. Cependant, le risque que les trois mutations se produisent a été décrit comme « relativement faible ».

La grippe aviaire a fait les gros titres en 1997 quand on a découvert qu’une souche de virus de la grippe se propageait de la volaille à l’homme à Hong Kong. Les bonnes nouvelles sont que cette souche ne s’est pas propagée rapidement entre les humains et n’a donc pas déclenché une pandémie mondiale de la même manière que la grippe porcine en 2009-10.

Dans une nouvelle étude, les chercheurs ont analysé une souche de la grippe aviaire (H7N9) pour voir si une protéine de surface particulière sur le virus pourrait se lier au tissu humain. Si cela était possible, cela rendrait plus probable la transmission interhumaine du virus de la grippe H7N9.

Les chercheurs ont découvert que trois mutations d’acides aminés aidaient le virus à se lier spécifiquement aux tissus humains et, en théorie, pouvaient permettre une transmission de type humain à humain.

Il est important de noter cependant que les chercheurs n’ont pas réellement conçu un virus capable de passer d’une personne à l’autre.

Bien que la couverture médiatique ait suggéré qu’une «pandémie» de grippe aviaire chez les humains pourrait se produire très bientôt, nous n’avons pas vu la combinaison des mutations étudiées dans cette étude se produire naturellement. Pour l’instant, ces résultats sont utiles pour surveiller les souches de grippe et pour mieux comprendre la transmission, mais ils ne sont pas une source d’alarme.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de plusieurs institutions aux États-Unis et aux Pays-Bas, notamment The Scripps Research Institute et l’Université d’Utrecht. Il a été financé par les National Institutes of Health Grants, le Scripps Microarray Core Facility, les Centers for Disease Control (CDC) et la Kwang Hua Educational Foundation (JCP).

Il a été publié dans la revue scientifique à comité de lecture PLOS: Pathogens et est disponible en libre accès, donc peut être lu gratuitement en ligne.

Certains titres des médias britanniques étaient trop dramatiques et alarmants; suggérant qu’une pandémie de grippe aviaire «humaine» pourrait se produire et que des millions de personnes pourraient mourir.

Ce n’est absolument pas ce que suggère cette recherche. La transmission d’humain à humain de ces mutations n’a pas été testée, et nous n’avons pas vu cette combinaison de mutations se produisant naturellement.

Le corps du rapport de The Mail et de The Independent était plus mesuré et précis.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude en laboratoire sur la souche H7N9 de la grippe aviaire ail. Les chercheurs ont voulu explorer si elle pouvait muter en une souche capable de transmission interhumaine, similaire à d’autres souches de grippe infectieuses.

Lors d’une épidémie de grippe aviaire en 2013, la souche H7N9 de la grippe a été transmise de la volaille à l’homme.

Cela s’est produit à la suite de mutations dans ce qu’on appelle des récepteurs – des cellules spécialisées qui répondent à des stimuli externes tels qu’un autre virus de la grippe. Dans le cas de la souche grippale H7N9, des mutations ont provoqué un changement dans les récepteurs qui étaient autrefois des récepteurs de type aviaire aux récepteurs de type humain.

Une fois que cela se produit, il y a aussi un risque que des mutations ultérieures puissent permettre la transmission du virus entre les humains, comme cela a été le cas dans les souches précédentes de H2N2 et H3N2.

Jusqu’à présent, H7N9 a seulement muté pour permettre la transmission du virus de la volaille à l’homme. Les chercheurs impliqués dans cette étude ont voulu savoir combien de mutations supplémentaires seraient nécessaires pour que la transmission interhumaine devienne possible.

Des études en laboratoire comme celle-ci sont utiles en tant que recherche préliminaire pour obtenir une indication sur la façon dont les processus biologiques peuvent fonctionner. Cependant, il n’est pas nécessairement possible de prédire avec précision comment ces mutations se produiraient dans la nature, ou combien de temps elles prendraient.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont analysé à la fois les «récepteurs» du poulet et de l’humain afin qu’ils puissent déterminer quelles mutations sont nécessaires pour que les protéines de surface du virus H7N9 s’attachent aux tissus humains.

Ils ont introduit des mutations précédemment observées dans les souches de grippe humaine pandémique qui avaient provoqué un basculement entre les récepteurs de type aviaire et les récepteurs de type humain. Par exemple, ils ont regardé un appelé G228S qui était impliqué dans les virus H2N2 et H3N2.

Le modèle a ensuite été validé en utilisant des protéines H7 construites artificiellement qui se sont avérées capables de se lier au tissu humain de la même manière que le virus de la grippe humaine.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont découvert qu’ils devaient modifier trois acides aminés avant que le virus de la grippe puisse cibler les cellules humaines.

Si les trois mutations se produisent naturellement, le virus pourrait se propager d’un humain à l’autre (ou d’un mammifère à un autre).

Les chercheurs ont été incapables de tester cette possibilité en utilisant des mammifères tels que les furets car ce type d’expérience est actuellement interdit par la loi américaine.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu: « Dans cette étude, nous montrons que les protéines H7 recombinantes ont besoin de trois mutations d’acides aminés pour modifier la spécificité des récepteurs de type humain.Même si nous ne sommes pas autorisés à évaluer si ces mutations conduiraient à une transmission efficace dans le modèle de furet, Si ces mutations d’acides aminés surviennent au cours de la sélection naturelle chez l’homme, des mesures opportunes pourraient être prises.

Conclusion

Cette étude en laboratoire a analysé une souche H7N9 de la grippe aviaire. Les chercheurs voulaient savoir si un changement particulier aux protéines de surface d’un virus était capable de permettre à la souche de se lier au tissu humain. Cela conduirait théoriquement à une transmission interhumaine du virus de la grippe.

Il convient de noter que cette capacité de s’attacher aux cellules humaines ne signifie pas nécessairement qu’un virus de la grippe aviaire muté sera capable d’infecter, de se répliquer et de transmettre entre les humains. D’autres changements seraient également nécessaires.

Cependant, ils n’ont pas été en mesure d’étudier plus avant si ce changement de surface pourrait conduire à la transmission interhumaine du virus, car ce type d’expérience n’est pas autorisé par la loi américaine.

Cette recherche a attiré l’attention de plusieurs experts dans le domaine.

Dr Fiona Culley, porte-parole de la British Society for Immunology, & amp; Maître de conférences en immunologie respiratoire à l’Imperial College de Londres a commenté:

« C’est une bonne étude approfondie qui vise spécifiquement à identifier quels changements dans la grippe aviaire permettrait au virus de s’attacher aux cellules humaines. »

« Les auteurs ont trouvé que certaines combinaisons de trois mutations étaient nécessaires pour que la grippe aviaire puisse s’attacher aux cellules pulmonaires humaines, mais il n’y a actuellement aucune preuve qu’elles aient jamais eu lieu et les chances que les trois se produisent ensemble est relativement faible. «